SpaceX海上回收火箭意义重大 火星旅行不再遥远

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  这简直就是科幻电影里的场景。一枚外形像铅笔一样的白色火箭从天空中降落下来,然后在团团烟雾的包围下优雅地落在地面上。整个过程都发生在一艘自动驳船上,而它所在的位置则是波涛汹涌的大西洋。就在那一刻,伊隆·马斯克(Elon Musk)在主导商用航天领域并最终将人类送上火星的征程中,到达了全新的里程碑。

  对马斯克来说,这是怎样的一周啊!就在成功推出Model 3廉价电动汽车后,SpaceX又成为了整个网络世界的焦点,吸引了数不清的人们观看“猎鹰9号”火箭的发射和海上回收作业。在该公司位于加州霍桑的任务控制中心里,人群中爆发出了阵阵欢呼。美国总统巴拉克·奥巴马(Barack Obama)和“阿波罗号”宇航员巴兹·奥尔德林(Buzz Aldrin)也都在第一时间发出尖叫,后者曾经在半个世纪前进行过月球行走。

  马斯克也很快在Twitter上表示:“前往地球轨道‘旅馆’、月球和火星的票价将远低于人们的想象。”

  即便这番表态有些夸大其词,但的确无法否认这一历史时刻的标志性意义,它将就此开启廉价可回收火箭的新时代,甚至再现上一代人在登月和开发早期航天飞机过程中的满满激情。

  傲慢的暴发户

  “这是新太空时代的生动视觉体现。”咨询公司Teal Group高级分析师马考·卡塞雷斯(Marco Caceres)说,“NASA一直希望恢复阿波罗时代的激情。马斯克刚刚做到了。”

  SpaceX一直被视作一个紧咬航天巨头的“傲慢暴发户”。这家公司创立于14年前,马斯克当年的初衷就是希望给航天领域带来一场革命,并最终移民火星。但在很多人看来,这完全是一个不切实际的目标。暂且把移民火星的计划放在一边,SpaceX现在距离主导商业航天领域的目标已经越来越近。该公司今年计划执行18次飞行任务,达到2015年的3倍。

  对于一个以计划推迟和各种灾难著称的行业而言,这的确是个难以企及的目标。上周五的发射目标是向国际空间站运送补给,这只是今年以来的第三次发射任务。然而,如果SpaceX达到它的目标,它向太空中运送的火箭数量就将超过美国、法国、俄罗斯和中国的任何一家竞争对手,而发射节奏也将创下冷战以来的最高纪录。

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SpaceX上周首次在海上平台成功回收火箭SpaceX上周首次在海上平台成功回收火箭

  海上火箭回收

  上周五降落在驳船上的火箭助推器将会运回港口,并在陆地上测试。倘若一切顺利,它最早将在6月再次飞向太空。马斯克预计,SpaceX今年下半年将每过2周至3周都进行一次火箭发射和回收作业。

  “具有讽刺意味的是,等到这一切令人感觉乏味的时候,我们就成功了。”马斯克在上周五与NASA联合举行的新闻发布会上说,“到那时候,人们的反应是:‘噢耶,又回收了。好吧,没什么新闻了。’”

  对于Arianespace和United Launch Alliance(ULA)等竞争对手而言,上周五肯定不是个好日子。前者拥有“阿丽亚娜5号”运载火箭,后者则是波音和洛克希德·马丁公司共同组建的合资公司。这两家公司都希望与SpaceX在低成本太空运输领域展开竞争。虽然可回收火箭曾经被很多老牌企业视为“白日梦”,但如今却被所有相关企业都列为了首要任务。

  发射成本

  SpaceX官方网站的信息显示,“猎鹰9号”的发射成本为6120万美元。老牌企业在几年内都无法媲美SpaceX的发射成本。ULA的Atlas V一次性火箭两年前的发射成本为1.8亿美元,虽然已经成功压缩了三分之一,但最快到2019年才能降至1亿美元以下。

  NASA早在2011年就已经停止了有着30年历史的航天飞机项目,他们目前正在与私有企业合作运输货物和人员。SpaceX的“龙号”太空舱运载着7000磅货物,于上周日早间到达了阿尔及利亚上空的国际空间站轨道。“龙号”太空舱计划于5月11日重返地球,并降落在太平洋。

  NASA等政府部门只是SpaceX等民营企业瞄准的三大目标客户之一。卫星企业也需要使用火箭来向地球轨道发射通讯卫星,而规模高达700亿美元的国防市场同样蕴含着巨大机遇。SpaceX希望与美国空军签订GPS卫星的发射合同。

  缩短供应链

  由于SpaceX跳出了传统的航天采购系统之外,不必依赖大量的承包商和分包商,使之具备了更多优势。传统航天公司拥有极长的供应链,整个过程中的测试、记录和采购流程都会推升成本。SpaceX不仅开发了“猎鹰9号”火箭,还自行设计了这枚火箭使用的Merlin引擎。咨询公司Alix Partners在最近发布的研报中表示,在设计、制造和原型测试之间实现紧凑的循环是硅谷的典型做法。

  “SpaceX自行设计引擎有着巨大意义。”Alix Partners航天分析师大卫·威尔曼(David Wireman)说,“引擎在任何火箭中都占据很高比例的成本,SpaceX打破了这种供应链模式。”

  航天行业会议的与会者多数都是穿着灰色套装的中年男子,在这样的场合中,很容易辨别出SpaceX的员工,因为他们的夹克上都配有该公司的logo,而且外表都很年轻。SpaceX约有5000名员工,工程师的平均年龄只有32岁。

  卢森堡的SES于2013年首次与SpaceX签订火箭合同,他们还在2017年前与之签订了另外4份合同。与其他卫星客户一样,SES很看好SpaceX的设想,希望能实现低成本、快节奏的发射模式。

  “Space与其他公司的根本差异在于,他们有一项使命,而这个使命就是飞向火星。”SES CTO马汀·哈利维尔(Martin Halliwel)接受采访时说,“这在业内的确非常独特。马斯克和该公司的每一个人都能感受到这份实实在在的激情。”

文  新浪科技 (樵夫)

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