生命源于宇宙?彗星表面可形成RNA关键核糖物质

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最近,法国尼斯化学研究所的科学家们首次证明核糖可以在彗星上的水冰中形成。RNA被认为是地球上出现生命的最早标志之一,但对于RNA本身的最初起源却仍然充满争议

  核糖是生命的基本组成部件之一,它可以形成RNA(核糖核酸),从而帮助我们的细胞制造蛋白质。

  作为DNA(脱氧核糖核酸)的“近亲”,RNA被认为是地球上出现生命的最早标志之一,但对于RNA本身的最初起源却仍然充满争议。而就在最近,法国尼斯化学研究所(Institut de Chimie de Nice)的科学家们首次证明核糖可以在彗星上的水冰中形成。

  这一发现不仅支持了一项长久以来的理论,即地球上的生命最初有可能来自太空,它还将大大增加我们在宇宙中其他地方发现生命的可能性。

  所有生命,也包括病毒都离不开DNA或者RNA物质。一般认为RNA相比DNA更加原始,因而可能是地球上最早出现的指示生命特征的复杂分子之一。科学家们非常想要知道这类生物大分子最初究竟是如何出现的。一些人相信彗星或小行星对地球的撞击可能曾经帮助在地球上洒下了最早的生命种子,因为这些小天体上可能带有生命出现所需要的基本物质。

  在此之前,科学家们早已经在一些陨石内部检测到多种氨基酸类物质,它们是构成蛋白质的组成材料,另外还有构成核酸的含氮碱基。但是组成RNA的另外一种关键成分核糖在此前则从未在地球外的物质中,或是在实验室内人工模拟的宇宙环境中被发现过。现在,通过对宇宙环境下构成彗星的水冰形成过程的模拟,科学家们成功地得到了核糖,这是人类迈向加深对RNA起源乃至生命起源理解道路上的一项重要突破。这是对这一此前从未在地外物质样品中被发现的关键生命物质形成机制的首次完全阐释。增加了在大约40多亿年前彗星曾经将生命的种子播撒到地球上的可能性。

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科学家们模拟了宇宙环境下外层被水冰包裹的尘埃颗粒逐渐形成的过程,随后将这一过程暴露在强紫外线照射下,这正是这些尘埃颗粒在宇宙中的分子云团内形成时所处的环境

  在实验中,科学家们模拟了宇宙环境下外层被水冰包裹的尘埃颗粒逐渐形成的过程,这是构成彗星的基础材料。随后将这一过程暴露在强紫外线照射下,这是一种通用的消毒程序,可以被用于杀灭或灭活微生物,但这正是这些尘埃颗粒在宇宙中的分子云团内形成时所处的环境。随后,样品被逐渐加热至室温,从而模仿彗星逐渐接近太阳导致升温的过程。在此过程中,研究人员检测到在“彗星”上出现了几种糖类,其中就包括核糖物质。

  法国尼斯大学的柯尼西亚·梅因诺特(Cornelia Meinert)博士表示,检测到糖类的多样性和丰富性显示它们是由甲醛转变而来的,这是一类在宇宙和彗星环境下大量存在的物质,它主要是由甲醇和水合成的。

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这项发现验证了2014年年底在一颗彗星表面着陆的欧空局“菲莱”着陆器对彗星地表样品的有机分子检验结果,也进一步增强了人们对于一类被称作“胚种论”的理论的信心,该理论认为地球上的生命可能最早起源于太空

  这项发现也验证了2014年年底在一颗彗星表面着陆的欧空局“菲莱”着陆器对彗星地表样品的有机分子检验结果。梅因诺特表示:“我们的研究结果表明,大量的糖类分子,其中也包括核糖物质,是可以在太阳星云演变过程的晚期阶段,通过宇宙中水冰与尘埃物质经由原始的化学与热作用过程而产生的。”

  尽 管到目前为止科学家们还只是在实验室模拟的彗星环境中发现了核糖物质,而并未在真实的彗星上检测到这类物质,但他们表示此次试验将能够在宇宙水冰环境下形 成的生命基本物质清单补全了,同时也进一步增强了人们对于一类被称作“胚种论”的理论的信心,该理论认为地球上的生命可能最早起源于太空,随后就像种子一 样被彗星或小行星带到了地球上。如果事实果真如此,那么严格来说,你和我,我们所有的人可能都是“外星人”。

文  新浪科技(晨风)

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