历史上的今天 > 1792年4月27日,摩斯诞辰

Samuel Morse

  摩斯诞辰(Samuel Morse, 1791-1872)

  最早的「远距传送讯息」如烽烟、旗语等,有天候与视线的限制,能传达的讯息又相当有限,除了军事上也别无它用。到了十八世纪中期,可以贮存静电的莱顿瓶发明以后,不少人开始试图用电线来传递讯息到远方。方法五花八门:振动挂在玻璃瓶里的金箔或蓪草球、电解水产生气泡、电火花产生硝酸让石蕊试纸变色、……等等,不过这些都只能在实验室玩玩,仍不具实用价值。

  直到1820年,丹麦物理学家奥斯特(Hans Ørsted)发现电流会使磁针转动,并经安培提出安培定律后,才终于出现可以使电报成真的技术,而吸引各国发明家竞相投入发明。这是完全公开的原理,所需的材料也都拿得到,关键就在于如何克服电流长距离衰减的问题,并找出讯息最有效率的转换方式。谁都没想到,最后胜出的竟是一位美国画家──摩斯。

  1832年,从欧洲返回美国的船上,摩斯从同船的一位物理学家处得知了安培的实验,而触发他发明电报的灵感。七年前他受委托到华盛顿特区作画时,收到家中来信告知妻子病危,等他赶回家乡,妻子已经下葬。或许因为想起这个椎心之痛,他竟决定中止画家的工作,全心研究可以立即收发讯息的电报系统。

  摩斯对于电学知识与相关的器材一无所知,因此毫无罣礙的他反而能看到最抽象、也是最基本的关键所在:符号系统。在他眼中,电路很单纯的就只分为on与off,将on分成长短两种,再用off代表间隔就能建构一套符号系统,而这仅需要一条电线就够了。这就成为摩斯与其他竞争者最大的差别。

  摩斯原先只打算定义出代表0到9的符号,再建立数字与字词的对照表;而他原先设计的电报接收机也太复杂,还用到纸带、滚筒、摆锤和笔。后来他找到熟悉机械制造的维尔(Alfred Vail)将发报机与接收器简化,并由维尔将符号系统扩充到英文字母,成为后来通行全球的摩斯电码的前身。而电流衰减的问题,也在盖尔教授建议他采用科学家亨利(Joseph Henry)刚发明的继电器后获得解决,摩斯与维尔终于完成他们的电报系统,并在1838年公开展示。

  虽然惠斯登和库克比他们早一步发明电报,但终究是更简易、效率更高的摩斯电报系统通行全世界。事实上重点不在于硬体;即使技术演进,无线电取代了电线,摩斯电码仍然不死,继续以各种形式(声、光、电)在各种装置间传递讯息,直到21世纪网路普及后才逐渐不再被采用。虽然摩斯电码算是功成身退,但它肯定不会被遗忘,甚至仍会在意想不到的情境下发挥功用吧。

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