历史上的今天 > 1953年5月25日,一个被永远铭记的失忆人

【科学史上的今天】8/25——失去记忆的人1953年的今天,27岁的美国青年亨利·莫莱森(Henry G. Molaison, 1926-2008)躺在手术台上,准备接受脑部手术。 他患有癫痫,发作时口吐白沫,全身剧烈抽搐,频率之繁已严重影响生活。 自幼父母即带着他四处求医,试过各种疗法都没用,因此当史考维尔(William...

失去记忆的人

       1953年的今天,27岁的美国青年亨利·莫莱森(Henry G. Molaison, 1926-2008)躺在手术台上,准备接受脑部手术。他患有癫痫,发作时口吐白沫,全身剧烈抽搐,频率之繁已严重影响生活。自幼父母即带着他四处求医,试过各种疗法都没用,因此当史考维尔(William Scoville)医生主动建议切除异常放电的海马体,即可治愈时,他与父母都满怀期待地答应了。

       就治疗癫痫而言,手术成功了,莫莱森的确很少再受癫痫之苦。但是他也丧失了记忆的能力,再也记不住见过的人、说过的话、听过的歌,所有新的体验犹如朝露转眼成空,什么也没留下。就连手术前十一年的记忆也所剩无几,从此他的人生就永远停留在十六、七岁,而他的名字自此就被代号HM取代。

       手术后的HM无法记住新的事物,只要超过几分钟,或是转移了注意力,他就忘得一干二净,毫无印象。因此即使已经来过很多次的心理学家出现在门口时,他都以为是初次见面;当然,他也不记得自己曾经重复做过无数次类似的实验了。或许因为如此,加上他本性善良,五十几年来,只要听到实验可以造福他人,总是来者不拒,全力配合。

       虽然无法形成新的陈述记忆(declarative memory, 泛指个人经验或知识讯息),但HM却能学会程序记忆(procedural memory, 指有固定程序的动作或技巧,如游泳、骑脚踏车)。例如他每天被要求看着镜子画同样的图形,虽然对他而言,每天都是第一次画,但是他仍熟能生巧,越来越进步。

       此外,有些记忆也是会下意识地慢慢形成。例如HM的记忆虽然停留在二十岁以前,但他并不会对镜中逐渐变老的脸孔感到讶异。而每次当他被告知父亲过世时,总是不敢置信的痛哭失声,如此长达四年之久,但后来他就自然地用过去式提及父亲了。

       HM大概是心理学史上最知名的病患名称,光是第一篇的观察论文就被引述超过二千五百次,更不用提后续的上百篇论文。因为他,我们才知道原来记忆与大脑特定区域有关;才知道短期记忆需靠海马回才能形成长期记忆;才区分出陈述记忆与程序记忆的差异。因为他,才开启了后续各种关于记忆的研究。

       HM被隐藏了55年的真正身分直到他2008年过世后才揭晓,我们才终于一睹莫莱森的面貌。相片中的他总是笑容可掬,仿佛对自己的缺憾毫无怨怼,反而乐见能派上用场;他曾这么说:「他们在我身上的发现可以帮忙他们帮助别人。」虽然他事后总是马上忘记自己曾帮上忙,但他的贡献永远都不会被遗忘。

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