踹不倒的机器人那么酷,为何谷歌仍要卖掉那家公司?

踹不倒的机器人那么酷,为何谷歌仍要卖掉那家公司?

当Boston Dynamics将其类人型机器人Atlas在雪地行走以及在摔倒后自己站起来的视频发布到网上时,谷歌(微博)就表示不高兴。

一位曾经供职于Boston Dynamics的员工表示,这一段视频使得两家公司本来已不融洽的关系变得更加糟糕。

彭博社通过从谷歌论坛内部获得的电子邮件首先披露了这段视频所引发的问题。

谷歌传媒总监、Google X项目发言人科特妮•霍尼(Courtney Hohne)表示:“这对科技新闻界是一个令人激动的消息,但我们也开始看到与之联系起来的某些负面消息,这种机器人令人害怕,其准备抢走人类的工作。”

霍尼要求其在谷歌的同事 “撇清Google X项目与该视频的关系。” 霍尼写道:“我们不希望引发媒体就此再次发起对谷歌商业扩展范围的新一轮询问。”

霍尼最后的观点就是关键所在:Boston Dynamics如何融入谷歌的事业版图一直以来都是一个问题,这也是谷歌最终决定将其出售的原因。

消息人士称,谷歌正与一位买家接近完成交易谈判。

Boston Dynamics的数位前员工向记者透露该公司与谷歌的紧张关系,并解释了两家公司分手的原因。

对于此报道,谷歌拒绝置评,而丰田公司则尚未对置评请求进行回应。

谷歌最初的构想

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要明白谷歌和Boston Dynamics之间的矛盾,就得先了解两家在未来发展理念上的不同。

马克•莱伯特(Marc Raibert)在1992年创建了Boston Dynamics,其诞生于麻省理工学院(MIT)的Leg Lab实验室。该实验室也由莱伯特创建,其主要制造和研究步行机器人。

通过Boston Dynamics发布的一系列视频,就很容易看出麻省理工学院Leg Lab实验室与该公司的联系。除了Atla机器人视频,Boston Dynamics还设计了一款与美国海军陆战队协同作战的机器狗Spot。此外,还有保持世界上速度最快机器人纪录的Cheetah,其速度甚至超过了牙买加短跑“飞人”尤塞恩•博尔特(Usain Bolt)。

Boston Dynamics在其YouTube主页的介绍中写道:“我们的使命就是打造地球上最先进的机器人,让其具有非凡的移动能力、敏捷性、灵巧性以及速度。”

谷歌在2013年收购了Boston Dynamics,具体数额不详。与Boston Dynamics一道被收编的还有其他八家机器人公司,后来都被并入谷歌新成立的部门Replicant,而管理这九家机器人企业的负责人则是Android联合创始人安迪•鲁宾(Andy Rubin)。

至于谷歌对于这些机器人公司的未来计划,鲁宾守口如瓶。不过,鲁宾在2013年接受《纽约时报》采访时表示,他并不希望初期产品的研发时间持续数年。

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Boston Dynamics一位前员工的说法也验证鲁宾持有这样的观点。

这位消息人士称:“我从鲁宾得到的感觉是机器人公司应该接受到某种控制。”

另一位Boston Dynamics前员工表示,鲁宾希望让这九家收购而来的机器人公司按原计划研发他们的产品。这一想法的目的是看这些企业能有什么好点子或者创意,并进一步启发谷歌最终的机器人发展构想。

这位消息人士指出:“我们当时仅仅在研发我们所设想的机器人,我们应该忠于科技的目的并将其做到极致。”

这位消息人士还说:“当然在鲁宾主政时期,以及他离开以后的一段时间,我们按这样的计划进行。这些公司将其他项目中积累的知识和经验以及所总结的成果集中到新一代机器人中。”

2014年10月,在谷歌Replicant成立不到一年后,鲁宾离开了公司。随后,双方的矛盾开始越积越深。

着力发展家用机器人

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在鲁宾离开后的一段日子中,四分五裂的机器人集团处于领导层真空的状态。

虽然今年1月份离开谷歌的Replicant联合创始人詹姆斯•库夫纳(James Kuffner)以及担任顾问的乔纳森•罗森伯格(Jonathan Rosenberg)当时还在,但没有人具有同鲁宾相同的研发和机器人背景。

此外,很多员工同鲁宾工作是看重他高瞻远瞩的视野。随着鲁宾的离去,这些员工感到失望。

2015年,谷歌试图控制机器人集团以便获悉他们正在研发的项目以及如何将这些技术转化为消费类产品。

虽然尚不清楚谷歌对于消费类产品的具体要求,但一位曾经在Boston Dynamics工作的员工表示,谷歌希望推出容易操作的机器人,其可以帮助完成室内的基本工作,其中一个想法就是一种依靠轮子活动的机器人,其看起来更容易获得消费者青睐,而不是更为复杂,使用四肢行走的机器人。

而出生于麻省理工学院的Boston Dynamics在理念上显然与谷歌的想法相悖。

另一位Boston Dynamics的前员工表示,谷歌希望推出一款能在家中或办公室中帮得上忙的机器人,这也是谷歌要求Boston Dynamics将机器人动力由液压系统改为电力驱动。

这位员工称:“基于电池的机器人,即使其电池按照液压水泵运行,其还是要比使用外置发动机的安静得多。人们希望围绕他们转的机器人保持安静。”

推出工厂所用的机器人也并非不可能,但事后Atlas机器人的视频还是导致了双方之间关系的恶化。

关系持续紧张

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对于推出针对消费者特定机器人的要求,Boston Dynamics开始进行抵制。

这位员工称:“我感到波士顿办公室的回应就像是筑起高强来保卫他们的领地,而不是服从来自加州的领导指令。”

由于位于波士顿的Boston Dynamics总部和位于山景城(Mountain View)的谷歌总部物理距离较远,不难想象Boston Dynamics依然按照自己的思路发展,而不是遵照谷歌的指令行事。

一位员工表示,甚至感觉Boston Dynamics已经不是谷歌的一部分,从某种意义上说是一个分裂出来的独立实体。

彭博社所获悉的去年11月11日的会议记录表明了这一事态的具体情况。罗森伯格说:“作为我们这样规模的初创企业,我们不能花费三成以上的资源去支持需要十年研发时间的产品。我们要有具体的时间表,在数年内推出产品,来创造收入,来维持我们的开支。”

莱伯特则进行反驳,称推出最终消费类产品的最佳方式则是让Boston Dynamics继续目前他们所研究的工作。莱伯特说:“我坚持认为唯一获得产品的方式是通过我们正在波士顿进行的研究。我并不认为我们就是大多数人心中所认为的不切实际的人。”

下一站是丰田?

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另据消息人士称,谷歌正在就出售Boston Dynamics事宜与丰田研究院(Toyota Research Institute)进行洽谈,但具体的交易价格尚未披露。

丰田研究院CEO吉尔•帕莱特(Gill Pratt)曾经与Boston Dynamics的创始人莱伯特在麻省理工学院的Leg Lab实验室共事。在莱伯特离开学校创办Boston Dynamics后,帕莱特在1992年接手管理Leg Lab。

谷歌机器人部门的联合创始人库夫纳在今年1月份辞职加入丰田研究院。另据职业社交网站LinkedIn,Boston Dynamics前运营经理约瑟夫•邦德里克(Joseph Bondaryk)也已经加盟了丰田研究院。

另外一些转投丰田研究院门下的机器人行业大拿还有谷歌机器人业务部门的机器人高级专家菲利普•米歇尔(Philipp Michel)以及Replicant项目系统及硬件高级工程师亚当•吉博菲(Adam Geboff)。

丰田对于科技行业的兴趣日益剧增,其正在洽谈对打车应用鼻祖Uber进行大规模投资。

目前尚不清楚丰田对于机器人公司未来的具体打算,不过一位Boston Dynamics前员工称这笔交易是一次“善意的收购”。

这位人士表示:“当已经存在员工个人之间的联系时,收购行动就要善意得多。”

文  BI中文站(李路)

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