历史上的今天 > 1912年5月31日,中国居里夫人吴健雄诞辰

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吴健雄诞辰(1912-1997) 

1956年5月的某一天,34岁的杨振宁走进同在哥伦比亚大学任教的吴健雄的办公室。大他十岁的吴健雄在核子物理领域已有相当地位,以「中国的居里夫人」著称。

当年曼哈顿计画在核分裂的连锁反应上遭遇瓶颈,计画主持人欧本海默特别指名她来,因为「她知道所有关于中子吸收截面的知识」。于是来美国才八年的吴健雄,难得以外国人身分中途加入这涉及国家安全的秘密计画,她也不负众望解决了连锁反应的问题,原子弹才得以顺利完成。她的声望也因而更加巩固。

杨振宁来找她是要讨论「宇称守恒」的问题。所谓宇称守恒是指大自然是左右对称的,物理定律对左旋与右旋粒子的作用应该都一样,这在重力、电磁力、强核力、弱核力这四大作用力都已屡试不爽。不过杨振宁与李政道怀疑一直令科学家困惑的θ和τ两种介子之谜──两个自旋、质量、电荷都完全相同的粒子却有不同衰变方式,背后的真相就是:弱交互作用不遵守宇称守恒。因为杨李两人是从理论出发,因此杨振宁特地来请教对弱交互作用已做过无数次实验的吴健雄。

这次讨论勾起了吴健雄的兴趣,她很快设计出实验方法。即使杨李两人于次月发表宇称不守恒的论文后,招来各界的质疑与讪笑,吴健雄仍没有打退堂鼓,继续张罗所需的器材与人员。量子力学大师包立知道后认为这是浪费时间,并愿意赌上所有钱,实验结果一定证明宇称守恒。

圣诞节前吴健雄率领的实验小组已经发现宇称不守恒的现象,但吴健雄向来严谨,她仍要成员多方查证与验算,直到1957年1月中才将论文提交《物理评论》。这消息在物理界简直炸翻了天,大家一直深信不疑的对称性竟真的被推翻了!杨李二人也史无前例地立刻荣获物理诺贝尔奖,但更出乎大家意料的是,吴健雄竟不在其列。

对于吴健雄未能同获诺贝尔奖,许多物理学大师纷纷大抱不平。虽然她日后获得许多殊荣,但这终究是个遗憾。她于1989年写给有长时间同事情谊的史坦伯格(Jack Steinberger)信中说:「……尽管我从来没有为了得奖而去做研究工作,但是,当我的工作因为某种原因而被人忽视,依然是深深地伤害了我。」

八年后,至死仍具有中华民国国籍的吴健雄因中风过世,享年85岁。人们将永远记得这位「核子研究的女王」、「物理学第一夫人」对宇称不守恒的巨大贡献。

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