历史上的今天 > 1726年6月3日,地质学之父赫顿诞辰

【科学史上的今天】6/3——赫顿诞辰(James Hutton, 1726-1797) 地球有多老? 1650年,爱尔兰大主教乌舍尔(James...

赫顿诞辰(James Hutton, 1726-1797)

地球有多老?1650年,爱尔兰大主教乌舍尔(James Ussher)耗时二十多年,根据圣经中的各项记载,推算出地球是上帝于西元前4,004年创造的;从此这个数字定于一尊,直到百年以后才由苏格兰人赫顿根据地质观察提出挑战。

其实在赫顿之前就有许多地质证据令人对教会的官方说法产生怀疑。鱼类与贝类的化石出现在山上,如果地球诞生至今才六千年,沧海如何在短短时间内便为桑田呢?教会的解释是:这是突发性的灾变所致,乃因上帝为了惩罚人类所下的重手;恰恰圣经中大洪水的故事可以作为佐证,于是「灾变说」成为普遍的信念,就连许多科学家也如此相信。

赫顿生长的年代正是「苏格兰启蒙时期」,当代的代表人物有哲学家休谟、经济学家亚当·史密斯、发明家瓦特等人。身处这革命性的思潮中,弃医为农的赫顿也在地质学上提出革命性的主张。

无法得知赫顿为什么二十几岁就放弃医生一职,回家继承农地种田,而且一种就是十几年。不过他正是在这段期间观察到周遭的土壤与岩石,开始思考地质的演变,才转而研究矿物。1785年,他获邀至爱丁堡皇家学会演讲,提出两项革命性的观念,一是「火成说」、一是「均变说」。

当时普遍认为岩石是矿物质在原始海洋中堆积而成,大水退后才露出陆面,也就是所谓的「水成说」。但赫顿观察到花岗岩矿脉以极大的歪斜角度由下往上推挤上一层岩石,而认为推挤的力量来自地壳下的炽热岩浆,这也是为什么海底的生物化石会出现在山上。赫顿进一步主张这样的变动需要漫长的时间才能完成,因此地球绝不可能只有六千年历史。「我们找不到开始的迹象,也望不见终点。」他如此下了结论。

赫顿并未给出地球的年龄,但他却是第一位以地质学的证据主张地球非常古老的人。尽管他仍无法改变当时的传统观点,但他的学说在下个世纪经由其他地质学家发扬光大,终于逐渐得到认同,因此后人尊称他为「地质学之父」。

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