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历史上的今天 > 1868年6月6日,南极考察者——史考特诞辰

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史考特诞辰(Robert F. Scott, 1868-1912)

1910年,英国海军军官史考特重返南极。彼时地球最南端的南极点尚未被人类征服,多年以前他功败垂成,这次他准备充分卷土重来,决心将英国国旗插在南极点,成为史上第一人。只是他没料到等在前面的将是荣誉之争与生死抉择……

史考特这趟探险还肩​​负着科学任务,其中最重要的就是寻找验证达尔文演化论的科学证据──舌羊齿。这种古生代的阔叶植物在非洲、澳洲、南美洲都有化石纪录,创造论者遂据此攻击演化论,质疑它无法解释何以彼此隔绝的大陆竟会演化出同样的植物。达尔文猜测可能有块南极大陆(当时尚无人抵达南极),曾经与南半球这几块大陆相连,因此舌羊齿得以散布生长。史考特若能在南极找到舌羊齿的化石,就能证明达尔文是对的。

史考特初抵南极建立基地,便同时让队员在周遭探寻。他们当然不预期会幸运地立即发现化石,但隔年二月,一组队员竟带回来一则令人震惊的消息:五百公里外,挪威探险家亚孟森(Roald Amundsen)也驻扎了营地,打算抢先攻抵南极点!这下史考特面临抉择:即使他自认经验与装备都胜过亚孟森,但为了确保英国的荣誉,同时让自己在历史留名,他应该放弃科学任务,直奔南极点吗?

他很清楚亚孟森也是得等春天来临时才能出发,这表示他还有八个月的时间可以考虑,但从他留下来的日记显示,他并未多所犹豫,当下即决定坚持按原计画不变。 1911年11月1日,史考特才终于带着四位组员往极点出发,其他人继续进行各自的科学任务;他甚至将队中最好的两个滑雪手留给他们。

然而亚孟森早在12天前就已经先启程了,而且是由雪撬犬拉着雪橇飞快冲刺。史考特或许是为了载运化石而准备,则是带着狗、马与牵引机,行进速度大受影响。当1912年1月17日史考特终于横越1,440公里的冰棚抵达极点时,迎接他的是亚孟森34天前留下的帐篷与挪威国旗。

史考特当然深感挫折,但他更没料到之后还有更严酷的冲击等着他们。回程时天气突然大变,他们得顶着狂风暴雪,费力地踩着松软的雪地前进。即便如此,他们还是抽空找寻化石,先后取得拓印着疑似舌羊齿的岩石标本达16公斤。即使中途两名组员不支死去,剩下三人仍坚持带着这些化石继续前行,无奈他们也没能撑到终点。

1912年11月,搜索队在离最后一个补给站18公里处发现他们的营帐,里头躺着史考特与另两位组员冻僵的尸体,史考特最后一天的日记标注3月29日。帐棚内还有他们不肯放手的化石──那的确就是舌羊齿,他们捍卫了达尔文的主张,也解决了地质学家长期以来的争议。

如今,在南极有座位于最南端的科学研究站就叫「亚孟森─史考特南极站」,两人的姓氏并列,因为史考特虽然输掉了率先抵达南极点的竞赛,却赢得了所有科学工作者的敬意与科学史上不可泯灭的地位。

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