谷歌放弃推出机械臂:未能通过“牙刷测试”

机械臂

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  京时间10月11日早间消息,彭博社援引消息人士的说法称,谷歌母公司Alphabet已放弃了推出机械臂的计划,因为这些产品未能通过Alphabet CEO拉里·佩奇(Larry Page)的“牙刷测试”。佩奇要求Alphabet的产品必须能被数十亿人每天使用。

这一决定于2015年底做出,当时谷歌的机器人部门被纳入至Alphabet的研究实验室Google X。从事该项目的机器人专家对谷歌的谨慎表示了失望。这与Alphabet核心互联网业务以外的其他部门,例如无人驾驶汽车部门的看法一致。该部门展示了技术实力,但到目前为止尚未推出产品。

丰田研究院首席技术官、此前负责谷歌机器人部门的詹姆斯·库夫纳(James Kuffner)表示:“这仍是一款产品原型,但有着许多优势。团队非常努力。如果决定权在我,那么我会推出这款产品。然而情况不是这样。”

谷歌发言人贾森·弗雷登菲尔兹(Jason Freidenfelds)表示,谷歌没有计划销售这些机械臂。“我们使用这些机械臂进行基础研究,即机器学习技术如何帮助机器人相互协调。这是个有前景的研究领域,但仍处于发展早期。”Google X发言人则拒绝对此置评。

参与这一项目的消息人士表示,谷歌开发了约50个机械臂,这些机械臂能提起重约10磅(约合4.5千克)的物体。这些机械臂由谷歌2013年收购的创业公司Meka Robotics开发。机器人部门的内部人士希望谷歌能以较低的价格推出这些产品,从而在这一规模不大但快速增长的市场取得先机。

这一领域的一家公司Universal Robots于2015年以2.85亿美元的价格被Teradyne收购。该公司的产品成本通常超过2万美元。

这一机械臂未能发布再次表明谷歌机器人部门所面临的混乱。2013年,由于Android业务前负责人安迪·鲁宾(Andy Rubin)的一系列收购,多家相关创业公司加入了谷歌。鲁宾于次年从谷歌离职,而谷歌将机器人部门纳入至Google X。今年早些时候,由于内部关系紧张,谷歌计划出售这些部门中最大的一部分,即Boston Dynamics。不过,谷歌到目前为止尚未完成出售。

不过,谷歌迟迟未能推出产品仍然引起了许多不满。佩奇常常鼓励谷歌员工寻求“登月”项目,这些项目风险很大,但可能会产生巨大影响。这有可能会带来实用的小产品,也有可能会作为一个研究项目持续多年时间。

库夫纳将谷歌的做法与亚马逊进行了对比。亚马逊的Echo智能音箱早在两年前就已经开始销售。他表示:“在这款产品最初推出时,性能非常不好,不可靠。然而亚马逊仍然推出了这款产品。这帮助他们获得了用户反馈,并迅速迭代,迅速改进。目前他们的销量很不错。”

本周二,谷歌发布了自主的无线音箱,其功能类似于亚马逊Echo。

库夫纳指出,在发布一款产品时,谷歌会考虑保护自身的品牌形象。谷歌目前拥有全球最具价值的品牌之一。他表示:“不达标准的产品可能会带来风险。没有人能永远正确。这是个困难的平衡,也是艰难的前进道路,因为一方面你希望尽早推出产品,但另一方面你又会希望保护品牌。”

库夫纳认为,机器人业务的发展需要更多地采取亚马逊的模式,让产品尽可能早地推出,并迅速迭代。

尽管Alphabet放弃了推出机械臂的计划,但机器人业务的发展并没有彻底停滞。近期,Alphabet多个部门的研究员共同发表论文,介绍了一项突破性的技术,即应用于机器人的“共同学习”。

文  新浪科技(张帆)

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